CARACTERÍSTICAS DEL ENSAYO
Resulta difícil delimitar las características que definen al ensayo como género literario, ya que presenta similitudes con otras manifestaciones no sólo literarias, sino también científicas.
El término ensayo procede del escritor Montaigne, que así tituló sus célebres Essais en 1580. En ellos ofrece sus opiniones, reflexiones y puntos de vista sobre diversos temas: viajes, libros, cuestiones políticas, etc. El término presenta la acepción de exploración, de sondeo.
CARACTERÍSTICAS
Como género mixto expositivo-argumentativo, presenta dos características fundamentales: precisión y claridad. Además:
. Carácter didáctico y divulgativo: se dirige a un lector no especializado.
. Su estructura es no lineal: los temas no se presentan en orden, se realizan saltos temporales y/o temáticos. El tema avanza gracias a sugerencias en incitaciones a la reflexión hacia el lector.
. La extensión es muy variable: desde unos pocos folios a libros extensos.
. Gran amplitud temática: reflexiones sobre un tema concreto o disquisiciones sobre algún hecho científico…
. Subjetividad: implícita o explícitamente se expresan o dejan entrever las opiniones del autor sobre el tema. Siempre se ofrece la perspectiva del mismo, lo que da coherencia al texto en sí
. Intención estética: el autor pretende crear su propio estilo en sus escritos..
. La exposición y la argumentación son las formas de elocución que más a menudo se utilizan.
CLASIFICACIÓN Y RELACIÓN CON OTROS GÉNEROS
Existen dos formas de clasificación según el criterio que se aplique:
Ÿ Clasificación según al contenido: ensayos históricos, artísticos, filosóficos, etc.
Ÿ Clasificación según el enfoque: ensayos informativos, confesionales, críticos, etc.
En cuanto a su relación con otros géneros, hay que tener en cuenta:
. La novela: en la novela actual son muy comunes los fragmentos de tipo digresivo que tienen un carácter ensayístico.
. La carta: el género epistolar es uno de los antecedentes del ensayo.
. La autobiografía: en ella se presentan datos biográficos del autor tratados de una forma exhaustiva y con un predominio del discurso narrativo. Suele incluir anécdotas.
. El diario: tiene puntos en común con el ensayo, como el carácter reflexivo y meditativo. Uno de los más famosos es el de Anna Frank.
. La prosa didáctica y científica:
Ambas manifestaciones tienen un carácter didáctico, pero se diferencian en varios aspectos del ensayo.
  • En la prosa didáctica, el autor es un especialista en la materia y su discurso es exhaustivo y sistemático. El contenido es más riguroso que en los textos ensayísticos.
  • El lector suele ser especializado en la materia frente al lector común de los textos ensayísticos.
  • La intención es transmitir información, mientras que en el ensayo se sugieren ideas para que el lector reflexione.
  • En el ensayo hay intención estética, pero en la prosa didáctica la forma está supeditada a la objetividad.
Muchos son los autores que han escrito bajo este género, citemos al gran Ortega y Gasset con su Deshumanización del arte, que tanto influyó en los literatos de principios del s. XX, o a Octavio Paz, Premio Nobel de Literatura en 1990.


EJEMPLO DE TEXTO ENSAYÍSTICO

¿Hay que vivir solo para ser libre?" La pregunta, que fue uno de los temas propuestos a los bachilleres franceses en los exámenes de junio de 1980, además de incitarnos al lamento por el desigual nivel entre nuestros estudiantes y los del país vecino, tiene la virtud de sugerirnos esa serie de "conexiones" y "diferencias" con las cuales Wittgenstein pretendía evitar que el filósofo se perdiera en la niebla de sus especulaciones. "Libertad", en efecto, connota, supone e implica "soledad", en la medida en que se diferencia e incluso se opone a "igualdad", a "universalidad" o a "uniformad". Se sabe libre quien se siente autónomo, independiente, incoaccionado, insumiso, quien se resiste a verse perdido entre las cosas, enajenado en ellas o por ellas, extrañado en y por sus semejantes. Ser libre significa saber y poder responder de uno mismo, esforzarse por mantener una cierta integridad y coherencia. La libertad casa bien con la "diferencia", con la distancia respecto a lo que iguala e impide un autodesarrollo suficiente y satisfactorio.
"La imaginación ética"de Victoria Camps.
El título del mismo no deja lugar a dudas: La imaginación ética, una obra sobre aspectos de la ética. Por otra parte tiene una serie de características propias de este tipo de textos:



• Los ensayos no tienen una extensión determinada, pueden ser cortos, o, como en el presente caso, tratarse de un libro completo.



• Abordan temas variados, de interés común, en este caso una reflexión sobre aspectos de la libertad, el autor pretende divulgar una idea: la conexión entre ser libre y ser diferente, sin necesidad de profundizar exhaustivamente en la misma.
• Son subjetivos, la autora, además de exponernos en qué consiste la libertad, se identifica con algunas opiniones de Wittgestein, y nos confiesa su preocupación por el estado de la enseñanza secundaria en España. Como en este tipo de textos se trata de implicar al lector en lo que va diciendo, Victoria Camps emplea como recurso el plural mayestático: incitarnos al lamento, nuestros estudiantes.
• Los ensayos son textos de carácter humanístico y por ello se utilizan en este fragmento muchos términos cultos de carácter abstracto: universalidad, uniformidad, integridad, coherencia, etc.